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1898: Desastre de Cavite, España pierde Filipinas

Pedro García Luaces
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El 1 de mayo de 1898 la flota española al mando del almirante Montojo caía derrotada en Cavite. Estados Unidos había declarado una guerra total a España tras la explosión del vapor de guerra Maine y Filipinas se dibujaba como primer escenario bélico. La situación en el archipiélago era de paz tensa tras el «oneroso» indulto concedido por el nuevo mando militar de Mindanao, el general Fernando Primo de Rivera. La ejecución del gurú independentista José Rizal había reactivado la insurrección y las autoridades españolas se habían visto obligadas a reforzar el Pacto de Biacnabató con nada menos que 600.000 pesos, la mayor parte para el cabecilla Emilio Aguinaldo.

Para Estados Unidos, el dominio sobre Filipinas era la mejor vía de entrada en China, su verdadero objetivo. Desde la explosión del Maine, el almirante Dewey había movilizado su flota en Hong Kong y se hallaba listo para entrar en combate. Dewey contaba con seis buques que desplazaban 19.000 toneladas, armados con 87 cañones largos y 46 pequeños. Los siete buques españoles no llegaban a las 12.000 toneladas y contaban con 42 cañones de calibre medio y 53 más pequeños. Los americanos contaban con mayor poder destructivo, mejor blindaje y barcos más rápidos y maniobrables y, sin embargo nadie consideraba que la resistencia fuese imposible.

La flota española no tenía por qué presentar combate en alta mar. Bastaba con adoptar una posición defensiva y apoyarse en las baterías de costa, y para ello el mejor emplazamiento era Manila. Sin embargo, un arrebato caballeresco llevó al almirante a desechar la mejor protección para evitar la destrucción de la ciudad y preservar las vidas de los civiles.

El encuentro entre las flotas se produjo al amanecer. La Armada americana golpeó primero gracias al mayor calibre de sus cañones. Los españoles apenas podían responder y la distancia era excesiva para que la artillería costera pudiera prestar apoyo. Al cabo de dos horas algunos barcos españoles dejaban ver humo en sus cubiertas pero todos se mantenían a flote, y Dewey había gastado buena parte de las municiones. Montojo prefirió ver el vaso medio vacío y en vez de plantar cara optó por una acción evasiva. Cuatro horas después la flota española estaba hundida. El desastre se había consumado en Cavite. No era más que la obertura.

Otras efemérides de este día que deberías conocer:

1539 Fallece en Toledo Isabel de Portugal, madre de Felipe II.

1828 Nace López de Ayala, poeta español.

1852 Nace Ramón y Cajal.

1931 Inauguración en Nueva York del edificio Empire State, con 104 pisos; fue el más alto del mundo durante muchos años.

1973 El presidente de Estados Unidos, Richard Nixon, asume la responsabilidad del asunto Watergate.

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